Юрий Михайлович Рост родился 1 февраля 1939 года в городе Киеве.

Окончил Киевский институт физкультуры, затем – факультет журналистики Ленинградского государственного университета.

В 1967-1979 годах был специальным корреспондентом газеты «Комсомольская правда».

С 1979 года - обозреватель и фотокорреспондент еженедельника «Литературная газета».

С 1994 года – автор и ведущий программы «Конюшня Юрия Роста» (до 1997 года на телеканале НТВ, затем на телеканале RЕN-ТV 7).

По итогам 1994 года программа Юрия Роста, наряду с программой «Намедни», была признана телекритиками – участниками телерейтинга газеты «Известия» лучшей программой года.

С 1995 года – член Совета гарантов еженедельника «Общая газета».

С 1997 года Юрий Рост работал обозревателем и фотокорреспондентом газеты «Московские новости»; в дальнейшем работал в «Общей газете» до ее приобретения Лейбманом в конце мая 2002 года.

В настоящее время – обозреватель «Новой газеты».

Юрий Рост – лауреат Государственной премии РФ в области литературы и искусства 2000 года (за цикл фотографий «Групповой портрет на фоне века»), лауреат независимой общенациональной премии «Триумф 2000» за высшие достижения в литературе и искусстве.

Лауреат премии правительства РФ в области печатных средств массовой информации за 2005 год.

В сентябре 2008 года на XXI Московской международной книжной выставке фотоальбом Юрия Роста «Групповой портрет на фоне века» был назван «Книгой года». Фотоальбом включает в себя 250 черно-белых снимков, сделанных Ростом за 40 лет работы.